HomeFrom tubers to rice, from barley to wheat. Cultural and Food Transitions

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From tubers to rice, from barley to wheat. Cultural and Food Transitions

Des tubercules au riz, de l’orge au blé... Transitions culturales et alimentaires

Séminaire d’anthropologie diachronique

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Published on Monday, May 13, 2024


Le thème « Des tubercules au riz, de l’orge au blé... Transitions culturales et alimentaires », est abordé dans une double approche ethnologique/anthropologique et archéologique et dans une dimension diachronique et comparative, c’est-à-dire à la fois spatiale et temporelle. À partir d’exemples ethnographiques, historiques et archéologiques, on tentera de cerner contextes et raisons du changement cultural survenu dans des aires culturelles et/ou historiques marquées jadis par la chasse-collecte ou l’horticulture délaissées au profit de l’agriculture et de l’élevage et surtout, dans des régions et sociétés longtemps caractérisées par la mise en culture et la consommation d’un tubercule ou d’une céréale particulière dominante, les raisons de l’abandon de celui-ci ou de celle-ci au profit d’une plante importée.



The theme “From tubers to rice, from barley to wheat. Cultural and Food Transitions”, is approached in a dual anthropological and archaeological approach and in a diachronic and comparative dimension, i.e., both spatial and temporal. Using ethnographic, historical and archaeological examples, an attempt will be made to identify the contexts and reasons for the cultural change that has occurred in cultural and/or historical areas that were once marked by hunting-gathering or horticulture, which were abandoned in favour of agriculture and livestock, and above all—in regions and societies that have long been characterized by the cultivation and consumption of a particular dominant tuber or cereal—the reasons for abandoning the plant in favour of an imported plant. Thus, acorns and barley preceded wheat in ancient Europe; yams and taro predate rice in the Pacific and Southeast Asia; millet and sorghum overtook cassava, bananas and rice in sub-Saharan Africa. In China, acorns were long eaten with berries, cucurbits and yams before wheat, millet or rice. In Borneo, is the late adoption of rice the result of cultural diffusion, agronomic improvement, or prestige local social research? Indeed, many agricultural and food transition choices chosen mainly for ostentatious and therefore cultural reasons can, as in Borneo, run counter to strict reasons of optimizing the ratio of calories produced to work performed. In Europe, barley reigned supreme for a long time, not so much for making beer as for food. This is evidenced by the Anglo-Saxon inch, a unit of measurement equal to 2.54 cm, the base of which is the barley grain (twelve grains placed longitudinally lengthwise). In sub-Saharan Africa, millet, sorghum and fonio dominated before being challenged and then crowded out by tubers or cereals from elsewhere. These food transitions involve adoptions or inventions, i.e. processes of technical and cultural change, beyond innovative products, towards profound civilizational transformations. In the Near East, the first domesticated cereals seem to have been tested and disseminated in mosaics. The vectors of this diffusion remain poorly understood. The displacement of pastoralist groups has been mentioned, but the adoption of new agricultural practices is not immediate. Fishermen and hunter-gatherers maintain their way of life, with little trade with farmers. Entire regions are recording these phenomena of neighbourliness or confrontation that may have lasted for a long time. In North America before European colonization, but also in the basins of the great Chinese rivers, the gathering of wild cereals such as Zizania aquatica was long preferred. In the Near East, agriculture was preceded by millennia of intensive harvesting of wild seeds and cereals in addition to hunting and fishing. Teff (Eragrostis tef), a tiny grain cereal grown in Ethiopia, complements the diet based on ensete or (false) Abyssinian banana (Ensete ventricosum). Between the first sedentary farmers and the pastoralists, a boundary was drawn that has evolved to the present day. With the storage economy installed, with granaries and silos, questions arise relating to the consumption of acorns that were once widespread, the arrival of new edible or medicinal plants, the collapse of cultural practices and its demographic effect, the presence of milling implements in tombs and possible rites related to the consumption of cereals. To the extent possible, stakeholders will be able to specify the types of control markers of plants and techniques that were once dominant, as well as the reasons considered, known facts or substantiated hypotheses, for the abandonment of new products as a result of the adoption or invention of new products, as well as the manner in which old and new products are obtained, consumed or used. Plants, animals or techniques exogenous to the region concerned for a given period, some of which appeared very recently, and the related techniques of production, consumption and use, may have been incorporated into local traditions and even given rise to myths of origin which will have to be accounted for by explaining the reasons for such cultural choices.  Victorious technical and food techniques. Thus, chili peppers, corn and rubber trees, Latin American plants planted in Southeast Asia by Europeans, have sometimes nourished a cosmogony that locally supports their "millennial" origin. In this way, archaeology, in particular Neolithic, ethnology and social anthropology of living or subcurrent societies, geography, ethnobotany, genetics, linguistics, ethnohistory, gastronomy, economic anthropology, technology (as a study of techniques), table manners, will be able to rub shoulders and cooperate usefully to shed light on this recurring but rather enigmatic theme.



5 february 2025


  • « Printemps 52 av. J.-C. : les cultures des Gaulois en plaine versus alimentation des oppida de Gondole, Gergovie et Corent », conférence de Manon Cabanis (archéo-botaniste, HDR en sciences de la vie, responsable de la cellule « Économie végétale et environnement », direction scientifique et technique INRAP, laboratoire GEOLAB, Géographie physique et environnementale, UMR 6042 CNRS & univ. de Limoges)
  • « État de la sécurité alimentaire et de la nutrition dans le monde », conférence d’Antoine Hochet (anthropologue, expert technique international « Gouvernance foncière » détaché à la FAO, Rome, maître de conférences, université de Mayotte, laboratoire Savoirs Environnement et Société, UMR 268 IRD & CIRAD & université Paul Valéry-Montpellier 3)

12 february 2025


  • « Transitions alimentaires préhistoriques et historiques au Cameroun » [titre provisoire], conférence de Geoffroy de Saulieu (archéologue, directeur de recherche IRD, laboratoire PALOC, UMR 208 IRD & MNHN)
  • « De la forêt à la céréale… l’histoire d’une domination totale et irréversible ? », conférence de Geneviève Michon (ethnobotaniste, directrice de recherche classe exceptionnelle à l’Institut de recherche pour le développement, laboratoire SENS « Savoirs, Environnement, Sociétés », UMR IRD, CIRAD, université Paul-Valéry Montpellier 3)

26 february 2025


  • « La balanophagie (consommation des glands) dans les sociétés européennes anciennes », conférence de Philippe Marinval (archéologue-carpologue, chercheur CNRS e. r., laboratoire Archéologie des Sociétés Méditerranéennes-ASM, UMR 5140 CNRS & univ. Paul Valéry-Montpellier 3)
  • « Transitions agro-alimentaires des systèmes conventionnels européens » [titre provisoire] conférence d’Alexis Gonin (géographe, maître de conférences en géographie, université Paris Nanterre, laboratoire Mosaïques et Laboratoire Architecture, ville, urbanisme, environnement-LAVUE, UMR 7218 CNRS & univ. Paris Nanterre, Paris 8, ENSA Paris-Val-de-Seine)

5 March2025


  • « Bonne à boire et à manger. Les différentes facettes de l’orge », conférence de Matthieu Michler (archéologue à l’INRAP, Centre archéologique Strasbourg, laboratoire ARCHIMEDE, UMR 7044 CNRS & univ. de Strasbourg)
  • « Tu manges ta monnaie ! Changements climatiques et adaptation du quotidien : l’orge contre le riz au Zanskar (Himalaya indien) », conférence de Salomé Deboos (professeur d’anthropologie sociale, univ. Louis-Lumière-Lyon 2, Laboratoire d’anthropologie des enjeux contemporains-LADEC)

12 march 2025


  • « Du champ à l’estomac. Évolution des usages des plantes alimentaires (Duupa, Massif de Poli, Cameroun) », conférence d’Éric Garine Wichatitsky (anthropologue, maître de conférences HDR à l’université Paris Nanterre, Laboratoire d’ethnologie et de sociologie comparative, UMR 7186 CNRS & univ. Paris Nanterre)
  • « De l’orge au pain », conférence de Florent Jodry (archéologue-lithicien à l’INRAP, Centre archéologique de Strasbourg, laboratoire ARCHIMEDE, UMR 7044 CNRS & univ. de Strasbourg)

19 march2025


  • « L’alimentation carnée à la préhistoire », conférence de Magali Fabre (archéozoologue à l’INRAP Grand-Est, Centre archéologique de Strasbourg, docteur de l’université de Provence (Aix-Marseille I), laboratoire ARCHIMEDE, UMR 7044 CNRS & univ. de Strasbourg)
  • « Transitions alimentaires en milieu alpin à travers deux exemples : le fromage et les jardins », conférence de Claire Delfosse (géographe, professeure à l’univ. Louis Lumière-Lyon 2, département Géographie et aménagement, directrice du Laboratoire d’Études rurales, EA 3728 univ. Lumière Lyon 2-Isara, USC INRAE)

26 march 2025


  • « Panchronie des transitions alimentaires et culturelles au iiie millénaire avant J.-C. », conférence de Luc Jallot (archéologue, maître de conférences HDR à l’univ. Paul Valéry-Montpellier 3, laboratoire Archéologie des Sociétés Méditerranéennes-ASM, UMR 5140 CNRS & univ. Paul Valéry-Montpellier 3)
  • « Marqueurs linguistiques des transitions alimentaires à Bornéo », conférence de Bernard Sellato (ethnologue, directeur de recherche émérite CNRS, laboratoire Centre Asie du Sud-Est-CASE, UMR 8170 CNRS, EHESS & INALCO)

2 April 2025


  • « Éleveurs d’abord, agriculteurs ensuite et pas partout : le cas des premières sociétés de production dans la Corne de l’Afrique », conférence de Xavier Gutherz (archéologue, professeur émérite à l’univ. Paul Valéry-Montpellier 3, laboratoire Archéologie des Sociétés Méditerranéennes-ASM, UMR 5140 CNRS & univ. Paul Valéry-Montpellier 3)
  • « Le froment comme monnaie végétale : un bio artefact à la croisée de l’anthropologie sociale et de l’écologie politique (Damgan, Bretagne Sud) », conférence de Sophie Laligant (anthropologue, docteure de l’EHESS en anthropologie sociale, maître de conférences HDR HC, université de Tours, laboratoire CITERES, Équipe Construction politique et sociale des territoires, UMR 7324 CNRS & univ. de Tours)

mercredi 9 avril 2025


  • « Des tubercules au riz, de l’orge au blé… Transitions culturales et alimentaires. Conclusion et débat », synthèse de Pierre Le Roux et Luc Jallot, et débat avec les conférenciers des huit séances passées et les auditeurs [en présence à Strasbourg et en ligne]


  • Salle des conférences MISHA - Maison interuniversitaire des sciences de l'Homme en Alsace MISHA, campus Esplanade, université de Strasbourg
    Strasbourg, France (67)

Event attendance modalities

Hybrid event (on site and online)


  • Wednesday, February 05, 2025
  • Wednesday, February 12, 2025
  • Wednesday, February 26, 2025
  • Wednesday, March 05, 2025
  • Wednesday, March 12, 2025
  • Wednesday, March 19, 2025
  • Wednesday, March 26, 2025
  • Wednesday, April 02, 2025
  • Wednesday, April 09, 2025


  • transition alimentaire, chasse-cueillette, horticulture, plante cultivée, sédentarisation, innovation, emprunt


  • Pierre Le Roux
    courriel : p [dot] le [dot] roux [at] unistra [dot] fr
  • Luc Jallot
    courriel : ljallot [at] 9business [dot] fr

Information source

  • Pierre Le Roux
    courriel : p [dot] le [dot] roux [at] unistra [dot] fr


CC0-1.0 This announcement is licensed under the terms of Creative Commons CC0 1.0 Universal.

To cite this announcement

« From tubers to rice, from barley to wheat. Cultural and Food Transitions », Seminar, Calenda, Published on Monday, May 13, 2024, https://doi.org/10.58079/11nwl

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